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Audi reduce el tamaño del coche autónomo

La compañía revela que está probando coches sin conductor en autopistas de Nevada (EEUU) y muestra un sensor láser compacto diseñado para incluir esa tecnología en vehículos comerciales.

POR TOM SIMONI | TETRADUCIDO POR FRANCISCO REYES (OPINNO)

Audi ha estado probando vehículos sin conductor en un tramo de la carretera interestatal 15 de Nevada (Estados Unidos), y en garajes de estacionamiento en Las Vegas, según anunció la compañía en el Consumer Electronics Show (CES), celebrado en el mes de enero. La estrella fue un sensor láser compacto para vehículos autónomos, lo suficientemente pequeño como para caber en la rejilla de un coche.

Los sensores láser permiten que los vehículos autónomos detecten sus alrededores, pero por lo general los coches sin conductor suelen utilizar sensores colocados sobre el techo y de gran envergadura. "Ya no se trata de demostrar que un coche pueda ir desde el punto A al B: sabemos que es posible", señaló Ricky Hudi, jefe de desarrollo de electricidad y electrónica de Audi. "Todos estos coches llevan sensores en el techo y el maletero está lleno de ordenadores. Tenemos que encontrar la manera de integrar esta tecnología en el vehículo".

Audi ha desarrollado un sensor láser compacto, del tamaño de un puño, para su uso en vehículos autónomos.
El sensor láser de Audi es compacto, del tamaño de un puño, para usarlo en vehículos autónomos.

El primer sensor láser de Audi del tamaño de un puño está diseñado para escanear de forma ininterrumpida los laterales de un vehículo, aseguró Hudi, y es más barato que los escáneres montados en el techo de los automóviles autónomos, como el desarrollado por Google. Hudi también mostró un prototipo de placa de circuito destinada a asumir el trabajo de los ordenadores instalados en el interior del vehículo usado por Audi para su investigación. "Reemplazará a todos los sistemas que hoy en día se colocan en el maletero", señaló.

Audi ha estado investigando en sus coches sin conductor utilizando la primera licencia jamás otorgada por el Departamento de Tráfico de Nevada bajo una ley que entró en vigor el año pasado y que permite la concesión de licencias a vehículos autónomos.

Los primeros avances aplicados

Al igual que otros fabricantes, Audi ya ha colocado algunas partes de esta tecnología de conducción autónoma en sus coches. Los modelos de Audi de gama alta pueden volver de forma automática al carril si el conductor se desvía, y pueden controlar automáticamente el acelerador, los frenos y la dirección para seguir el tráfico.

Hudi señaló que estas tecnologías se convertirían en un sistema completamente capaz de ponerse al volante, por ejemplo, para realizar viajes a través de una gran ciudad.

Audi ha preferido no usar el término 'sin conductor' o 'autónomo' cuando habla de los coches del futuro. "Hablamos de conducción piloto porque, al igual que con un avión, la responsabilidad última recae en el piloto, el conductor", aseguró Hudi.

Esta postura es aún más audaz que la adoptada por Toyota, que también aprovecho el CES para mostrar un vehículo autónomo de investigación, pero afirmó que estaría controlado en todo momento por seres humanos.

Hudi y otros ejecutivos de Audi no supieron decir en qué momento podrían aparecer estos sensores de automatización y sistemas informáticos compactos en vehículos comerciales, y citaron lo variable que puede ser el desarrollo tecnológico y lo poco claro que es el entorno normativo existente en EEUU y otros países.

Sin embargo, Wolfgang Dürheimer, a cargo de las iniciativas de I+D en Audi, cree que Japón sería el lugar donde llegarían primero. "Creemos que este será uno de los mercados donde la comercialización sea más rápida", indicó. "La situación del tráfico y el aparcamiento en Japón es bastante excepcional".

Los vehículos autónomos aparecerían por primera vez en grandes ciudades de Japón y otros países, señaló Dürheimer, lo que permitiría a los usuarios disponer de coches que se condujesen y aparcasen por sí mismos.

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